CAHSS Faculty Articles

Title

On the Possibility of Pre-Cartesian Idealism

Department

Department of History and Political Science

Publication Date

2009

Publication Title

Canadian Philosophical Reviews

ISSN

0228-491X

Volume

48

Issue/No.

3

First Page

643

Last Page

653

Abstract

In a seminal article on the origin of philosophical idealism in the western philosophical tradition, Myles Burnyeat argued that idealism could not have come about prior to Descartes. According to Burnyeat, Descartes introduced a radical version of external world scepticism which made it possible for subsequent philosophers (Berkeley, e.g.) to argue that reality is composed exclusively of immaterial minds and their contents (ideas). I argue that (1) the success of Burnyeat’s argument depends upon the meaning of the term ‘idealism’ and (2) that one of Burnyeat’s definitions of the term does not rule out the possibility of Pre-Cartesian idealism.

RÉSUMÉ : Dans un article fondateur sur l’origine de l’idéalisme philosophique dans la tradition philosophique occidentale, Myles Burnyeat a soutenu que l’idéalisme ne pourrait pas être arrivé avant Descartes. Selon Burnyeat, Descartes a présenté une version radicale du solipsisme qui l’a rendu envisageable pour les philosophes ultérieurs (Berkeley, par exemple) afin de soutenir que la réalité est composée exclusivement des esprits immatériels et de leurs contenus (les idées). Je soutiens 1) que le succès de l’argument de Burnyeat dépend ce que l’on entend par «idéalisme» et 2) qu’une des définitions donnée par Burnyeat de ce terme n’exclut pas la possibilité d’un idéalisme pré-cartésien.

DOI

10.1017/S0012217309990163

Peer Reviewed

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